Dromen van vernieuwing

Ergens in een kelder van Capcom was in 1994 een onervaren team druk bezig om geschiedenis te schrijven. De opdracht was simpel: maak een nieuwe Street Fighter-game zodat we van onze oude voorraad CPS-hardware afkomen. Niet echt een fraai mission statement, maar wel de oorsprong van Street Fighter Alpha: Warriors’ Dreams.

Het is eigenlijk een vreemd mandaat van je baas, als je er even over nadenkt. Schijnbaar had men zo’n grote voorraad Capcom Play System-onderdelen dat deze min of meer met een trucje de deur uit moesten. Het was tevens een goede kans om het imago een beetje op te poetsen, want Capcom stond ondertussen toch een beetje bekend als een eentonige Street Fighter II-fabriek.

Omdat de ervaren programmeurs en artiesten druk bezig waren om Street Fighter III te ontwikkelen, kregen relatief onervaren mensen een kans om in de tussentijd iets met de Street Fighter-licentie te doen. Het kon geen vervolg op Street Fighter II worden, dus daarom kozen ze er voor om Street Fighter Alpha maar tussen het originele Street Fighter en Street Fighter II af te laten spelen.

In 1995 kon zelfs Capcom het niet meer maken om assets uit Street Fighter II te hergebruiken, dus gooide men het roer voor Alpha helemaal om. Slechts een handjevol vechters keren terug uit Super Turbo, aangevuld met zowel nieuwe als hele oude gezichten. Gooi hier een nieuwe visuele stijl – gebaseerd op de Street Fighter II-animatiefilm – overheen en je hebt een frisse nieuwe game.

Street Fighter Alpha

Toch kan je wel degelijk merken dat het budget niet al te hoog was. Zo is het aantal speelbare personages aan de magere kant voor een vechtgame uit 1995. Slechts dertien vechters zijn van de partij – met de kanttekening dat je drie hiervan met een code moet unlocken. De vechters delen ook nog eens een handjevol achtergronden, iets dat zelfs in The World Warrior uit 1991 niet nodig was.

De kleine selectie valt natuurlijk te verklaren met het feit dat alles in de game vanaf het nulpunt is gemaakt. De grafische stijl is heel kleurrijk en deze vergde een wezenlijk andere tekenstijl dan voorheen. Maar ook het onderliggende vechtsysteem is flink onder handen genomen, met nieuwe systemen als Chain Combo’s, Alpha Counters, Air Blocking en meerdere Super Combo’s per vechter.

Dat is best wel veel werk voor een game die eigenlijk als tussenstop diende. Hoewel de originele insteek was dat het gebruik moest worden om zoveel mogelijk oude hardware op de markt te dumpen, maakte het uiteindelijk toch de switch naar de nieuwere CPS-2 hardware. Op de achtergrond werkte Capcom al aan de ontwikkeling van de sterke CPS-3, maar dat bleek ietwat voorbarig.

Street Fighter Alpha en haar vervolgen waren namelijk zo populair dat de oude hardware bijna een decennium op de markt zou blijven. Ergens is dat helemaal niet vreemd, want de combinatie van de door anime-geïnspireerde tekenstijl en de simpele manier van spelen die Alpha introduceerde pasten goed bij de tijdsgeest – en zo duur was die CPS-2 hardware nou ook weer niet voor 1995-begrippen.

Street Fighter Alpha

De terugkerende vechters zijn in ieder geval duidelijk te onderscheiden van hun SFII-tegenhangers. Ryu en Sagat zijn weliswaar weinig veranderd, maar Ken heeft hier lange blonde lokken en speelt mede dankzij zijn Chain- en Super Combo’s wezenlijk anders dan Ryu. Chun-Li en M. Bison hebben een drastische metamorfose ondergaan en ogen en spelen hier heel anders dan in Super Turbo.

Uit het originele Street Fighter zijn Birdie en Adon komen overwaaien. Met name Birdie valt op. Was ie in Street Fighter nog een blanke hooligan, is ie hier opeen een donkere punker. Schijnbaar was ie heel erg ziek ten tijde van de eerdere game. Een andere oudgediende is Adon, de vuile thaibokser. Hij wil niks liever dan zijn mentor Sagat van de kroon stoten en blaakt van het nodige zelfvertrouwen.

Dankzij de nieuwe oude setting was het voor de makers eindelijk mogelijk om ook personages uit Final Fight te gebruiken. Deze iconische beat ‘em up begon het leven ooit als Street Fighter ’89 en dit was wel een heel mooie manier om de connectie tussen de twee series officieel te maken. Guy en Sodom maken allebei de overstap en hun make-over is erg goed gelukt. Hun populariteit zou ook de weg vrijmaken voor andere Final Fight-personages in latere games.

Nieuw zijn Charlie, Rose en Dan. Charlie is de kameraad van Guile over wie we in Street Fighter II al het een en ander vernamen. In de Alpha-tijdlijn is ie nog springlevend en is ie op missie om M. Bison te dwarsbomen. Rose heeft een vergelijkbare missie, want ze wil met haar soul power de psycho power van M. Bison vernietigen. Tja, het blijft natuurlijk een Japanse videogame.

Street Fighter Alpha

Omdat Ryu, Ken en Chun-Li iconische personages zijn werden de nieuwe ontwerpers een beetje bij hun weggehouden, maar ze mochten volledig losgaan met de rest van de cast. Dit verklaart waarom M. Bison hier met vuurballen gooit, Rose zichzelf kan klonen, Birdie allerlei ongebruikelijke aanvallen heeft en waarom de legendarische Dan Hibiki hier voor het eerst meedoet.

Dan is natuurlijk de beruchte persiflage op Robert Garcia en Ryo Sakazaki uit de Art of Fighting-games van concurrent SNK. SNK was in die tijd een soort weeshuis voor Capcompersoneel, met als pikante bewoners de makers van het originele Street Fighter. SNK-games waren ook populair onder het personeel bij Capcom, dat in de vorm van Dan een “eerbetoon” deed. Hij is bewust slap gemaakt en draagt een roze karatepak om de concurrent belachelijk te maken.

Hoewel de vechters onderling prima in staat zijn om elkaars gezicht in te slaan, merk je toch dat dit pas de eerste versie van een nieuw idee is. Street Fighter Alpha is niet per se een slechte vechtgame, maar erg verfijnd is het ook niet. De achtergronden zijn niet bepaald fraai, het geluid mist impact en ideeën als de Chain Combo’s zijn niet echt goed uitgewerkt.

Voor Capcom was dat echter allemaal geen probleem. De vernieuwing van het Street Fighter-merk was hoognodig en als arcadegame viel het enorm op dankzij de kleurrijke graphics – die zo goed in de smaak vielen dat ze nog een decenniumlang gebruikt zouden worden. Alpha was een onverwachte trendsetter die de komst van Street Fighter III nog een paar jaar naar achteren zou doorschuiven en de CPS-2 hardware een tweede leven gaf.

Street Fighter Alpha

Het team nieuwelingen dat de game maakte bleek ook erg getalenteerd te zijn. Eenmaal uit de kelder ontsnapt zou Hideaki Itsuno bijvoorbeeld doorgroeien tot director van games als Capcom vs SNK, Devil May Cry 3 en Dragon’s Dogma. Als de game al iets aantoont dan is het dat je zo nu en dan best wel een risico mag nemen door een nieuwe groep mensen ergens aan te laten beginnen.

Als succesvolle arcadegame mocht het natuurlijk ook niet ontbreken op thuissystemen. De port die Capcom op de Playstation uitbracht was om te huilen, maar het was beter dan niks – des te meer omdat de Sega Saturn in die tijd lang niet in elk huis was te vinden. Het zou in 1999 ook nog opduiken op de GameBoy Color, maar dat is een verhaal voor een andere keer.

De beste manier om het tegenwoordig te spelen is uiteraard op de Street Fighter 30th Anniversary Collection. Daarop staat de internationale CPS-2 versie die perfect speelbaar is. Voor de echte fijnproever is er ook nog Street Fighter Alpha Anthology op de Playstation 2, waarop je kan kiezen tussen meerdere versies van de game – inclusief eentje die gebruik maakt van CPS-1 muziek.

Let wel dat de game ondertussen hopeloos verouderd is. Ik kan me in ieder geval niet aan het gevoel onttrekken dat het een low-budgetrelease is die onder hoge tijddruk is gemaakt. Toch was het een belangrijke release. Niet alleen viel het in de smaak in de speelhal, maar Street Fighter Alpha 2 zou het ware potentieel van de game een jaar later volledig ontgrendelen. Ja, laat het maar aan Capcom over om het perfecte vervolg te maken…

Street Fighter Alpha: Warriors’ Dreams | Arcade | 1995

Street Fighter Alpha

Bron Screenshots: Street Fighter 30th Anniversary Collection

Advertenties

Een gedachte over “Dromen van vernieuwing

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s