Vervloek de maan

Bloodstained: Curse of the Moon

Het is een van die dingen waarvan je denkt dat je het nooit zal doen: een Kickstarterproject backen. Toch deed ik precies dat toen Koji Igarashi Bloodstained aankondigde. Die game laat nog wel even op zich wachten, maar het project begint ondertussen vruchten af te werpen. Een tijdje terug ontving ik namelijk de faux-retrogame Bloodstained: Curse of the Moon.

Je kan vinden van Kickstarter wat je wilt, maar dit ene project loopt in ieder geval lekker. Al een paar jaar verschijnen met enige regelmaat updates in mijn inbox betreffende het project en ik heb ook al twee demo’s mogen spelen. Da’s leuk en aardig, maar het voorlopige hoogtepunt is natuurlijk Curse of the Moon, dat een wel heel geslaagd eerbetoon aan Castlevania III: Dracula’s Curse is.

Koji Igarashi heeft in het verleden nooit een geheim ervan gemaakt dat Dracula’s Curse zijn favoriete Castlevaniagame is. Deze markante kerel was in het verleden werkzaam voor Konami, waar hij onder andere zijn steentje bijdroeg aan de ontwikkeling van het legendarische Castlevania: Symphony of the Night en een hele rits spirituele vervolgen op de GameBoy Advance en Nintendo DS.

Tussen de bedrijven door bracht hij ook twee obscure Castlevania’s opnieuw uit op moderne systemen. Akumajou Dracula voor het Japanse X68000 computersysteem kreeg een tweede leven op de Playstation als Castlevania Chronicles en Dracula X: Rondo of Blood voor de eveneens Japanse PC-Engine verscheen als The Dracula X Chronicles op de Playstation Portable.

Bloodstained: Curse of the Moon

Een derde project waarbij hij zijn favoriet Dracula’s Curse opnieuw tot leven bracht zat er helaas niet in, omdat Konami hem naar verluid demoveerde tot conciërge. Tja, het kan verkeren. Tegenwoordig is hij echter freelancer en dankzij de succesvolle Bloodstained-campagne kan hij alsnog doen wat hij zo graag wilde, want een van de extra doelstellingen van het project was een faux-retrogame realiseren.

Vreemd genoeg is Igarashi grotendeels hands-off geweest bij dit nevenproject. Hij zal het in grote lijnen hebben uitgestippeld, maar de Japanse studio Inti Creates kreeg de eer om de kar te trekken. Een prima keuze, gezien hun eerdere betrokkenheid bij de eveneens faux-retrogames Mega Man 9 en Blaster Master Zero. Het idee was om een game in de stijl van Castlevania III te maken en dat is goed gelukt.

Je hoeft maar een blik op screenshots van de game te werpen om de invloed van Castlevania te zien. De levels zijn grotendeels opgemaakt uit blokjes, de kleuren zijn aan de donkere kant en de sprites hebben dezelfde proporties als die uit de 8-bit games. In zekere zin had dit zomaar een NES-game kunnen zijn, ware het niet dat de beeldverhouding niet klopt en er grafisch gezien zeker ook een paar fraaie dingen gedaan worden die nooit op die hardware mogelijk waren.

Het feit dat de game wel degelijk ook moderne invloeden in zijn vormgeving heeft zorgt voor een beetje cognitieve dissonantie, maar al met al heerst vooral het gevoel dat je een toffe actiegame aan het spelen bent. Eentje die wellicht aan de korte kant is, maar wel genoeg vlees op de botten heeft om meerdere speelsessies te rechtvaardigen.

Bloodstained: Curse of the Moon

Zo zijn er maar liefst vier speelbare personages. Het verhaal draait om ene Zangetsu, die op jacht is om een demon te slachten. Tijdens zijn avontuur raakt hij bevriend met Miriam, Alfred en Gebel, die allemaal ook in het “echte” Bloodstained opduiken. Elk personage heeft zijn of haar eigen aanvallen, manier van bewegen en levensbalk, waardoor ze allemaal iets waardevols toevoegen.

Dankzij de vier unieke personages is het verloop van de game best complex. Je begint rechtlijnig aan het avontuur met Zangetsu, maar naarmate je meer teamleden verzamelt kan je per level andere routes gaan bewandelen. Het overkoepelende pad richting het einde van de game is altijd hetzelfde, maar per level kan je door de juiste keuzes te maken nog handige power-ups en dergelijke vinden.

In het negental levels voeren invloeden van Castlevania natuurlijk de boventoon. De levelthema’s zijn herkenbaar, vijanden hebben vertrouwde aanvalspatronen en de algehele manier van spelen is herkenbaar voor iedere fan van Castlevania. Een punt waarop de originele games duidelijk beter zijn is de vormgeving van de vijanden, maar de bazen zijn dan wel weer goed ontworpen.

Bloodstained: Curse of the Moon

Hoewel de lijn tussen hommage en plagiaat soms flinterdun is zijn er ook wel degelijk invloeden van andere games merkbaar. Tijdens het spelen zag ik bijvoorbeeld stukjes voorbijkomen die wel heel erg deden denken aan bijvoorbeeld Super Mario Bros. 2, Mega Man en zelfs Shovel Knight. Curse of the Moon mag dan slechts een voorgerecht zijn, maar het is naar de smaak van fijnproevers gemaakt.

Een interessante innovatie zit in de manier waarop de game met doodgaan omgaat. Als je een personage verliest dan blijft deze uit je groep totdat de hele groep het loodje legt. Je verliest pas een leven als iedereen in de groep onder de grond ligt. Het is weer eens wat anders, maar volgens mij is de traditionele manier van sterven in een game toch wenselijker. Als je op een moeilijk punt bent belandt dan kan het nog best vervelend zijn om je beste personage vroegtijdig te verliezen.

En reken er maar op dat je nog veel sterfgevallen in de groep zal meemaken. Hoewel je zaken als knockback en de manier van springen naar eigen voorkeur kan instellen zal je toch op bepaalde punten zware tegenstand ondervinden. Het avontuur beslaat slechts negen levels, maar zoals dat gaat in ouderwetse games is er een perverse relatie tussen de lengte van de game en de moeilijkheid ervan.

Bloodstained: Curse of the Moon

Wat de makers wel goed hebben gedaan is zorgen voor een beetje herspeelwaarde. Meteen na het uitspelen kan je opnieuw beginnen, maar dan met drie personages vanaf de start. De insteek is nou een beetje veranderd, waardoor je uiteindelijk in een speciaal negende level kan belanden. Ook zijn er meerdere eindes mogelijk, afhankelijk van met wie in je team je de game uitspeelt.

Bovenstaande zaken zorgen voor een prima actiegame, eentje die je weken kan spelen als je alles wilt zien wat het te bieden heeft. Het gaat me te ver om te zeggen dat Inti Creates Castlevania III wist te evenaren, maar het feit alleen al dat ze in de buurt komen is al een prestatie op zich. Sowieso zijn de quality of life verbeteringen ten opzichte van de 8-bit games van weleer mooi meegenomen.

Tegelijkertijd is het goed om te weten dat ook andere ontwikkelaars dit soort games op competente wijze kunnen afleveren nou Konami er geen zin meer in heeft. De Castlevania-serie is momenteel redelijk dood, dus het geeft me hoop dat Koji Igarashi en zijn vrienden dit soort games in de toekomst levend houden. Nee, spijt van het steunen van die Kickstartercampagne heb ik zeker niet!

Bloodstained: Curse of the Moon | Digitale Download | 2018

Curse of the Moon 05

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s