Zet je tanden er maar in

Castlevania II - Simon's QuestOh shit, heb je eindelijk je eeuwige vijand gedood, blijkt ie je stiekem vervloekt te hebben. Simon Belmont was in Castlevania al niet te benijden, maar moet in het vervolg Castlevania II – Simon’s Quest letterlijk voor zijn leven vechten. Als dat maar goed gaat.

Laten we dit stukje meteen goed beginnen: Ik vind Simon’s Quest in grote lijnen een betere game dan het originele Castlevania. Alle lof verder voor het origineel, maar het was vooral het vervolg dat iets bijzonders deed met de opzet van Castlevania. Dat bijzondere komt in de vorm van een open spelwereld, waarin je vrij bent om urenlang te verdwalen in het platteland van Transsylvanië.

Het kan haast niet anders of de makers waren enorme fans van The Legend of Zelda. Er is nou een overworld waarin je op zoek gaat naar een zestal burchten, waar je essentiële relikwieën moet vinden. Zonder deze items heb je geen toegang tot de ruïne van Castlevania, waarin je Dracula opnieuw tot leven moet wekken om hem en zijn vloek vervolgens permanent uit te bannen.

Het is een vrij absurde opzet voor een game, maar het voegt wel de nodige diepte aan de wereld van Castlevania toe. De eerste game was een redelijk traditionele actiegame, waarin bekende monsters figureerden als moeilijke bazen. Simon’s Quest geeft deze wereld nieuwe context, waardoor zowel het verhaal als de spelmechanica serieuzer genomen kunnen worden.

Castlevania II - Simon's Quest

Een belangrijke vernieuwing ten opzichte van de eerdere game is de besturing. Deze is functioneel gezien hetzelfde, maar je voelt dat Simon Belmont nou beter is geprogrammeerd. Zijn sprong voelt iets soepeler aan en ook het slaan met zijn zweep gaat net iets vlotter. Dit zijn het soort quality of life verbeteringen dat een vervolg de moeite waard maken en ze zijn dan ook zeer welkom.

Minder geslaagd is de nieuwe benadering van de moeilijkheid. Het originele Castlevania staat bekend als een bikkelharde actiegame. Simon’s Quest is echter een stuk milder voor zijn spelers, mede dankzij de betere besturing, de mogelijkheid om in RPG-stijl omhoog te levelen en permanente zweep upgrades. Voor een vervloekte man doet Simon Belmont het zo slecht nog niet.

Als actiegame gezien is het dus niet zo intimiderend als je zou vrezen, maar je bent vermoedelijk nog steeds hele dagen van je leven kwijt om het uit te spelen. In navolging van The Legend of Zelda heb je namelijk heel weinig houvast als het op het verkennen van de spelwereld aankomt. Dorpelingen geven je af en toe hints, maar deze kloppen vaak niet of zijn simpelweg nauwelijks te begrijpen.

Hierdoor is ook Simon’s Quest op zijn eigen manier uitgegroeid tot een beruchte game. Wie voor het eerst de vloek van Dracula probeert op te heffen zal waarschijnlijk tot wanhoop gedreven worden. Of tenminste tot het zoeken van externe hulp, want zie anders maar eens uit te vogelen wat je met dat rode kristal moet doen. Gelegitimeerd door het succes van Zelda laten de makers je aan je lot over, wat wellicht niet de beste keuze was.

Castlevania II - Simon's Quest

Omdat je veel tijd kwijt bent met het verkennen van Transsylvanië zal je binnen no-time bekend worden met de tijdgebonden aspecten van de game. Zoals gezegd kan Simon omhoog levelen, iets dat redelijk voortvarend zal gaan als je steeds dezelfde schermen aan het afstruinen bent. Toch komt hier nog een beetje frustratie bij kijken, want de game houdt ook een dag en nacht cyclus bij.

Hierdoor verandert om de zoveel minuten de dag in nacht, en omgedraaid. ’s Nachts zijn monsters twee keer zo sterk, wat ik thematisch gezien wel een leuke twist vind. Ook zijn de dorpen verlaten als het donker is, op een paar zombies en vleermuizen na. Wederom vind ik dit thematisch gezien een sterke keuze, maar op een gegeven moment geloof je het allemaal wel en wens je dat het weer snel dag wordt, zodat de monsters sneller sterven en je interactie met de dorpelingen kan hebben.

Omdat de game grotendeels op het platteland afspeelt zijn de typerende kaarsjes die je kan kapotmaken achterwege gelaten. In plaats daarvan laten vijanden nou hartjes achter. Hierdoor versla je ze niet alleen voor XP, maar ook voor belangrijke valuta / ammunitie. Jawel, in Simon’s Quest gebruik je hartjes niet alleen voor subwapens, maar ook om upgrades en andere items mee te kopen.

Een interessant detail is dat je in de burchten ook een handelaar tegenkomt. Dit shady figuur probeert je altijd een houten staak aan te smeren. Bizar genoeg heb je die ook altijd nodig, om bij de overblijfselen van Dracula te kunnen komen. Het is eigenlijk een beetje luguber als je erover nadenkt: Aanhangers van Dracula hebben restanten van zijn levenloze lijf uit het puin van Castlevania gehaald en in hun burchten geplaatst. En dan moet jij deze zieke memento’s zelf stelen.

Castlevania II - Simon's Quest

Een puntje waar Simon’s Quest wel beter had gekund is in de bewaking van deze lichaamsdelen. In slechts twee van de zes burchten kom je een baas tegen, maar tegen alle logica in kan je deze letterlijk negeren. Je loopt net zo makkelijk het scherm met een baas in als je het uitloopt, waarna je de hoofdprijs zonder tegenstand kan veiligstellen. Dat was wel eens anders.

De bazen van Castlevania waren bij vlagen gekmakend moeilijk als je niet de juiste sub-wapens op zak had, maar dit is dan weer een heel ander uiterste. Die irritante zak Death duikt ook in Simon’s Quest op, maar is geen schim van de kwelgeest die hij eerst was. De andere baas is een zwevend masker, dat op kinderlijk eenvoudige wijze uit te schakelen is, mocht je daarvoor in de stemming zijn.

En dan hebben we het niet eens over de grote schavuit zelf gehad. Opgedeeld in stukjes zijn heeft Dracula duidelijk geen goed gedaan, getuige ook het feit dat ie er nogal dood uitziet. Met het juiste optionele sub-wapen op zak gooi je deze eikel in stunlock, waardoor ie eigenlijk doodgaat voordat ie herboren wordt. Het is een trieste bedoening en ik krijg hierdoor de indruk dat de game gerusht is.

Dat gevoel wordt versterkt door het feit dat je eigenlijk een hintboek of guide nodig hebt om de interne logica van de game te begrijpen. Wat meer tijd om de game te polijsten was niet verkeerd geweest. En, ook niet onbelangrijk, een batterijtje om je voortgang op te slaan kon ook geen kwaad. Als je Zelda nadoet doe het dan goed en kom niet met een vreselijk paswoordsysteem aanzetten.

Castlevania II - Simon's Quest

Maar goed, ondanks een paar schoonheidsfoutjes blijf ik het een sfeervol avontuur vinden. Het is sowieso typisch zo’n game die veel beter tot z’n recht komt als je het al eens hebt uitgespeeld en precies weet hoe de vork in de steel zit. Met genoeg ervaring op zak blijkt die spelwereld helemaal niet zo groot te zijn en heb je aan een paar uurtjes genoeg om Dracula op te graven en opnieuw te begraven.

Als onderdeel van de NES Classic Mini vind ik het ook een sterke keuze. Het verschilt dermate van het originele Castlevania dat zijn aanwezigheid totaal gerechtvaardigd is, en het is ook een goede tegenhanger voor Metroid en The Adventure of Link – die andere sidescrolling actiegames die de erfenis van The Legend of Zelda opnieuw proberen te interpreteren.

En de link naar Metroid is extra saillant, aangezien Konami vele jaren later Castlevania – Symphony of the Night zou uitbrengen, waarin de ideeën uit Simon’s Quest pas echt goed tot hun recht kwamen. Nou Simon, dan ben je in ieder geval niet voor niks gestorven in het beste einde van deze game. En ik zeg €2 goed geïnvesteerd als je een NES Classic Mini op de kop wist te tikken tegen de winkelprijs.

[Castlevania II – Simon’s Quest | NES Classic Mini]

Castlevania II - Simon's Quest

Screenshots gesourced via The Video Game Museum

Advertenties

4 reacties

Opgeslagen onder Digi-taal

4 Reacties op “Zet je tanden er maar in

  1. Pingback: Zie de fruitplukkers | patraversus

  2. Pingback: Wees vervloekt | patraversus

  3. Pingback: Duitse vleermuizen | patraversus

  4. Pingback: Hersenloos aanvallen | patraversus

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s