De saaiheid van het dealen

Als Huang na het verlies van zijn vader naar Amerika verhuist raakt hij verstrikt in een complot om de macht van de lokale Chinese maffia. Zijn oom Kenny beweert het beste met hem voor te hebben, maar andere spelers beweren ook Huangs belangen te behartigen. Zolang hij maar met hun samenwerkt uiteraard. Uiteindelijk is niks wat het lijkt in Grand Theft Auto – Chinatown Wars.

Hoewel ik verder weinig affiniteit heb met de GTA reeks was de Nintendo DS versie van Chinatown Wars zo alom geprezen dat ik toch besloot mijn vingers er aan te branden. Wereldwijd lijkt men het er over eens te zijn dat Rockstar Leeds een unieke prestatie heeft afgeleverd met hun miniatuur interpretatie van de wereld uit GTA IV. Je verplaatst je in het leven van Huang en je bent vrij om te gaan en staan waar je wilt.

Vanaf het moment dat je het spel opstart is het meteen duidelijk dat we niet met een standaard DS product te maken hebben. Met een goed gevoel voor cinematografie zien we hoe Huang in Liberty City arriveert en kennis maakt met de lokale onderwereld. De wereld is helemaal gerenderd in 3D, in duidelijke cell-shading, waardoor het een cartoonachtige look heeft. Het intro wordt begeleid door – zeker voor DS begrippen – hoogwaardige muziek en het is een verademing om te zien waar de DS eigenlijk tot in staat is.

Als Huang voor dood wordt achtergelaten in een auto die vervolgens gedumpt wordt in de zee is het plots aan de speler om via het touch screen het achterraam van de auto open te breken. Eenmaal op het droge aangekomen snelt hij naar zijn oom Kenny en kunnen we het spel echt beginnen.

Oom Kenny is slechts een van de vele personages die je tijdens Huangs zoektocht naar de waarheid tegen zult komen. Rivaliserende bendeleden, vage figuren en zelfs de politie zullen je allemaal om je diensten verzoeken. Het mooie aan de opzet van GTA is dat je zelf kunt bepalen wanneer je iemand op gaat zoeken. Het hoofdverhaal kan eindeloos vooruitgeschoven worden, mocht je je liever focussen op het verkennen van Liberty City of het handelen in drugs.

Voor elke missie die je klaart krijg je een klein bedrag op je rekening bijgeschreven, maar echte onderwereldfiguren schuwen de drugshandel natuurlijk niet. Met een gestolen auto ga je van dealer naar dealer, terwijl je wacht tot je bericht krijgt dat iemand zit te snakken om een bepaald product. Zoek de goedkoopste dealer op, koop de waren en verhandel ze met een grote winstmarge. Wie deze metagame onder de knie krijgt zal al snel meerdere huizen in Liberty City bezitten, terwijl je in het comfort van de beste voertuigen kunt rijden en met de beste wapens kunt vechten.

Omdat alleen maar van dealer naar dealer reizen snel verveelt heeft Rockstar de stad volgestopt met bezigheden. Je kan taxichauffeur spelen, vuurtjes blussen als brandweerman, gewonde mensen transporteren in een ziekenauto en ga zo maar door. Interessanter zijn de willekeurige missies die sommige burgers soms voor je hebben. Denk hierbij aan jaloerse echtgenotes en mensen die hun saaie leven willen opfleuren.

Omdat niet alleen de stad, maar ook het aantal klusjes dat je kan doen erg groot is ben je voorzien van een PDA, die uiteraard met het touch screen te besturen is. Hierop zal je e-mails ontvangen, kan je een routeplanner gebruiken, statistieken bekijken en nog veel meer. Het is een vrij praktische vermomming van een game menu en het doet me een beetje denken aan Harrys mobiele telefoon in Silent Hill Shattered Memories, die je met een Wiimote kunt gebruiken.

De PDA is een goed voorbeeld van de integratie van de mogelijkheden van de DS in het spel zelf. Tijdens Huangs avontuur zal je nog geregeld in aanraking komen met je beeldscherm, al was het maar om de beveiliging van bepaalde auto’s te omzeilen. Reis je liever legaal? Fluit dan naar de DS microfoon om een taxi te roepen.

Zoals gebruikelijk is in een GTA game bevind je je het grootste deel van het spel in een voertuig, maar Huang is zelf natuurlijk ook speelbaar. Helaas speelt hij stukken minder innovatief dan het spel in zijn geheel. Huang kan uiteraard trappen en slaan, maar dit ziet er maar knullig uit dankzij het vogelvluchtperspectief van de game. Je komt ook snel al in aanraking met diverse wapens, maar ook hier maakt het spel niet echt indruk. Combat in Chinatown Wars heeft nog het meeste weg van een imitatie Smash TV en is naar mijn mening een van de zwakkere elementen van het spel.

Hoewel ik zeker een fan ben van vogelvluchtperspectief in games heeft het in deze game sowieso nog een paar nadelen. Het tast de dynamiek van 3D GTA games namelijk wezenlijk aan. Van bovenaf gezien zijn de momenten in je auto vaak onoverzichtelijk omdat je nou eenmaal hard rijdt op een ingezoomd speelveld. Ook verliezen trucjes als sprongen met je wagen veel impact als je het slechts van bovenaf ziet. Met een third person view heb je hier nooit last van en zijn de straten ten alle tijden overzichtelijk.

Hoewel je hier tijdens missies nooit heel veel hinder van ondervind – de missies zijn met de beperkingen van de DS in het achterhoofd gemaakt – ondermijnt het op termijn wel je plezier in het spel. En helaas is dat niet het grootste probleem met Chinatown Wars.

Het spel heeft dan wel hoge productiewaarden, maar op den duur is het simpelweg saai. Liberty City is een ongekend gedetailleerde stad, maar uiteindelijk ben je of een weinig vernuftige missie aan het doen of drugs aan het dealen. Het ontbeert het spel vreemd genoeg aan echte variatie. Elementen uit de console GTA games duiken ook hier op, maar ze komen niet tot hun recht. Dat is eeuwig zonde, want technologisch gezien perst het spel alles uit de DS.

Grafisch is het misschien niet hoogstaand – zoiets is moeilijk op een systeem als de DS – maar de spelwereld wordt wel consistent weergegeven. Er zat duidelijk visie achter het visuele design. Dankzij de cell-shading zijn losse objecten duidelijk van elkaar te onderscheiden en cutscenes worden uitgebeeld met portretten in de bekende GTA stijl.

De stijl van het spel wordt ook zeker kracht bijgezet door de soundtrack. Zoals al gezegd is de intromuziek subliem voor een DS game, maar ook tijdens cutscenes is de muziek van hoge kwaliteit en toepasselijk gekoppeld aan de personages. De kracht van GTA games ligt ‘m vaak in het aantal radiozenders waar de speler naar kan luisteren tijdens het spelen en Chinatown Wars beschikt over haar eigen originele soundtrack. De muziek is speciaal voor het spel geschreven door artiesten als Deadmau5 en stelt alleen maar teleur in haar beperkte selectie.

Rockstar Leeds was zo wijs om vanuit de krachten van de DS gezien een game te creëren die fundamentele elementen van een moderne GTA game gebruikt in samenwerking met de sterke punten van de DS. Chinatown Wars bewijst dat de DS tot meer in staat is dan wat de meeste developers – inclusief Nintendo – lieten zien. Het zijn vreemd genoeg de zaken die intrinsiek verbonden zijn aan GTA die het spel op termijn de das om doen.

Vanuit vogelvluchtperspectief in auto’s rijden? Drugs dealen? Een complex verhaal wat uiteindelijk maar kinderachtig is door haar taalgebruik? Steeds dezelfde muziek? Nee, dat is eigenlijk niet zo leuk. En dat terwijl het spel technisch gezien nog zo goed verzorgd is en de touch screen minigames en je PDA een uitstekend middel zijn om je in het spel te betrekken.

Als Chinatown Wars een ding duidelijk maakt dan is het dat een 3D wereld wel degelijk voordelen heeft ten opzichte van een topdown view. Niet in elke game natuurlijk, maar als er in auto’s gereden moet worden dan is overzicht op de wereld wel zo prettig. Het eindproduct is haast een wonder van programmeren, maar daar heeft de gamer verder niks aan. Rockstar trouwens ook niet, want het spel werd door teleurstellende verkoopcijfers nog gepoort naar de PSP en iOS.

Een beter voorbeeld van een console game herinterpreteert als een DS game is Ninja Gaiden – Dragon Sword, waarin je met slechts je stylus hordes aan demonen af moet slachten in een wereld die net zo’n hoge productiewaardes heeft als Chinatown Wars. En die game is wel leuk, mede omdat het avontuur kort en krachtig is. Zo zie je maar dat meer niet altijd beter is.

[Grand Theft Auto – Chinatown Wars | Nintendo DS | Regio: Europa]

Een reactie plaatsen

Opgeslagen onder Digi-taal

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s